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Illinois (antiguamente en español Ilinés1) es uno de los cincuenta estados que, junto con Washington D. C., forman los Estados Unidos de América. Su capital es Springfield y su ciudad más poblada, Chicago. Está ubicado en la región Medio Oeste del país, división Centro Noreste, limitando al norte con Wisconsin, al noreste con el lago Míchigan, al este con Indiana —parte de este límite lo forma el río Wabash—, al sureste y sur con el río Ohio que lo separa de Kentucky, y al oeste con el río Misisipi que lo separa de Misuri (al suroeste) y Iowa (al noroeste). Con 12 830 632 habs. en 2010 es el quinto estado más poblado, por detrás de California, Texas, Nueva York y Florida. Fue admitido en la Unión el 3 de diciembre de 1818, como el estado número 21.
Cerca de un 65 % de la población del estado vive en el área metropolitana de Chicago, uno de los mayores centros industriales y financieros del mundo, el segundo mayor centro industrial del país —después de Los Ángeles— y el segundo mayor centro financiero de Estados Unidos —después de Nueva York.
A pesar de que Illinois tiene una economía altamente diversificada, siendo uno de los principales centros financieros de Estados Unidos, y un estado muy industrializado, a partir de la crisis económica de 2008-2010 el Estado se encuentra en quiebra técnica con una deuda de más de 5000 millones de dólares y sin atender los pagos de los servicios básicos.2
Geográficamente, Illinois se caracteriza por su terreno poco accidentado en general, y por su clima inestable. La agricultura es una importante fuente de ingresos de Illinois. El turismo y la prestación de servicios de transportes y telecomunicaciones son otras fuentes de ingresos importantes en el estado. Chicago es la ciudad más grande del estado y uno de los centros ferroviarios y aeroportuarios más dinámicos de Estados Unidos.
Illinois es conocido por su población grande y diversa y su equilibrio entre áreas rurales, pequeñas ciudades industriales, extensos suburbios y una gran área metropolitana, la de Chicago. Su economía diversa y su posición central ha hecho de él un importante centro de transportes durante 150 años. Es esta mezcla de fábricas y granjas, de áreas urbanas y rurales, la que hace de Illinois un microcosmos dentro de la nación.
El apodo de Illinois es The Prairie State, que significa “El Estado de la Pradera”. Otro apodo es el de The Land of Lincoln (La Tierra de Lincoln); muchos de sus habitantes se enorgullecen del hecho de que el presidente estadounidense Abraham Lincoln pasó la mayor parte de su vida en el estado. Su tumba se encuentra en Springfield.
Los primeros europeos en explorar la región del actual Illinois fueron misioneros franceses. Esta región formó parte de Nueva Francia hasta 1763, año en que pasó a dominio británico. En 1783, después del fin de la Guerra de la Independencia Estadounidense de 1776, pasó a formar parte del entonces llamado Territorio del Noroeste. El 3 de febrero de 1809, se creó el Territorio de Illinois. El 3 de diciembre de 1818, Illinois pasó a ser el 21er estado de los Estados Unidos.
Illinois limita al norte con Wisconsin, al noreste con el lago Míchigan, al este con Indiana, al sur con Kentucky (a través del río Ohio),5 al oeste con Iowa y Misuri (a través del río Misisipi). Illinois también limita con el estado de Míchigan, aunque sólo a través de una frontera acuática en el lago Míchigan.
Illinois tiene 629 kilómetros de extensión norte-sur y 340 kilómetros de extensión este-oeste. El área del estado es de 149.998 km², de los cuales 6.030 (un 4 %) están cubiertos por agua. El Estado es el vigésimo quinto mayor Estado del país (vigésimo cuarto si no contamos los cuerpos de agua). El litoral de Illinois con el lago Míchigan tiene 101 kilómetros de extensión.
Aunque Illinois se localiza por completo en las Llanuras Interiores (Interior Plains), se divide en tres regiones geográficas esenciales. La primera es Chicagoland, que comprende la ciudad de Chicago, sus suburbios, y el área extraurbana adyacente, por donde se está expandiendo la metrópolis. Esta región incluye varios condados de Indiana y Wisconsin, y se extiende a través de gran parte del norte de Illinois, hacia la frontera con Iowa, en la franja situada entre las Autopistas Interestatales 80 y 90. Esta región es cosmopolita, densamente poblada, muy industrializada, y habitada por una gran variedad de grupos étnicos. El condado de Cook es el más poblado del estado, con más de 5,3 millones de habitantes en 2004.
Hacia el sur y el oeste se encuentra la segunda división principal del estado, el Illinois central, un área de praderas en su mayoría llana. La sección occidental (es decir, al oeste del río Illinois) formaba parte originalmente del Tratado Militar de 1812 y forma la protuberancia occidental distintiva del estado. Conocido como la Tierra de Lincoln o el Corazón de Illinois, se caracteriza por sus pequeñas y medianas ciudades. Aquí tienen una fuerte presencia la agricultura, especialmente la del maíz y la soja, así como las instituciones educativas y las fábricas. Entre las ciudades importantes de esta región se encuentran: Peoria (la tercera mayor área metropolitana de Illinois, con 370.000 habitantes), Springfield (la capital estatal), Decatur, Bloomington-Normal y Champaign-Urbana.
La tercera división es el sur de Illinois, que comprende toda el área situada al sur de la U.S. Route 50, e incluye la región del Little Egypt (Pequeño Egipto), cerca de la confluencia del río Misisipi con el río Ohio. Esta región se distingue de las otras dos por su clima más cálido, sus diferentes cultivos, su topografía más accidentada (la punta más meridional del estado no sufrió los efectos de la Glaciación de Illinois, ni tampoco de las anteriores), así como por sus pequeños yacimientos de petróleo y su minería del carbón. La región está un poco más poblada que la parte central del estado, y se centra en dos áreas. En primer lugar, los suburbios de San Luis pertenecientes a Illinois comprenden la segunda área metropolitana más poblada del estado con casi 600.000 habitantes, y son conocidas popularmente como el Metro-East. En segundo lugar, el área de Carbondale, Marion, West Frankfort, Herrin y Murphysboro, cuenta con alrededor de 200.000 habitantes.
Popularmente, a todo el territorio de Illinois que no forma parte del Área Metropolitana de Chicago se le llama “downstate Illinois”.
En el extremo noroeste de Illinois, se halla la Driftless Area, una región que no fue afectada por las glaciaciones, y por lo tanto con una topografía más elevada y más accidentada. Charles Mound, localizado en esta región, es la elevación natural más alta del estado, con 376 m. Hablando en términos formales, la elevación más alta de Illinois es la de la Torre Sears, con una altitud en la parte superior de su azotea de aproximadamente 442 metros.

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